Beyond the edge of certainty : reflections on the rise of physical conventionalism
Philosophia Scientiae, Volume 4 (2000) no. 1, pp. 47-68.

Until today, conventionalism is mainly regarded from the point of view of geometry, both in historical as in philosophical perspective. This paper, which corresponds in a certain way with earlier studies of J. Giedymin, aims at a broader interpretation. The importance of the so-called ‘physics of principles', rooted in the tradition of analytical mechanics, for Poincaré's conventionalism is emphasized. It is argued that important elements of physical conventionalism can already be found in this tradition that underwent a fundamental change in the course of the 19th century.

Jusqu'à présent, le conventionnalisme a toujours été considéré à point de vue de la géométrie, que ce soit dans une perspective historique ou philosophique. Cet article, qui reprend dans une certaine mesure les travaux antérieurs de J. Giedymin, vise une interprétation plus large. L'importance de la ‘physique des principes', qui s'inscrit dans une tradition de la mécanique analytique est mise en valeur par le conventionnalisme de Poincaré. J'y défends la thèse selon laquelle d'importants éléments du conventionnalisme physique peuvent déjà être trouvés dans cette tradition qui a subi un changement fondamental au cours du 19ème siècle.

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